Une belle aventure

La Terre s'est formée, il y a environ 4,5 milliards d'années. Pendant des millions d'années, la température du sol était telle, que nulle vie n'était possible. Il fallut attendre que la surface terrestre soit suffisamment froide pour permettre aux êtres vivants de s'y installer. 

- 4,5 milliards d'années
Pour certains scientifiques, la vie aurait surgi près des sources hydrothermales : l'eau, à environ 350°C, paraît favorable à la naissance des premières molécules. Au début se développent des êtres vivants formés d'une seule cellule, les protozoaires. 

- 800 millions d'années
Les premiers animaux pluricellulaires (c'est-à-dire formés de plusieurs cellules) apparaissent : vers, méduses et coraux mous.

- 540 millions d'années
A l'ère primaire, des animaux avec coquille ou carapace, les arthropodes primitifs (comme les trilobites) émergent. Viennent ensuite les arachnides (scorpions, acariens) et les insectes.

- 440 millions d'années
Dans les eaux douces vivent des animaux à l'allure de poissons sans mâchoires, les ostracodermes (ancêtres des poissons cartilagineux comme le requin), puis viennent les poissons osseux.

- 370 millions d'années
Les poumons des poissons se perfectionnent, leur squelette se renforce pour supporter le poids du corps hors de l'eau et leurs nageoires se transforment en pattes. Ils quittent alors les marécages. Bienvenue aux premiers amphibiens (grenouilles, tritons).

- 340 millions d'années
Les premiers reptiles, descendant des amphibiens, colonisent la  planète : ils ressemblent plutôt à des lézards.

- 240 millions d'années
Les ammonites (des céphalopodes) peuplent les océans. Il existe des milliers d'espèces différentes, de 1 centimètre à 2,80 mètres de diamètre.

- 235 millions d'années
Nous voici à l'ère secondaire où d'immenses reptiles, les dinosaures, dominent (le Diplodocus mesure 27 mètres et pèse 10 tonnes, 80 tonnes pour le Brachiosaurus, soit autant que 12 éléphants !). Un os découvert dans le Colorado en 1972 prouve que le poids de certains dépasse 100 tonnes !

- 215 millions d'années
Les ptérosaures sont les premiers vertébrés à voler, bien avant les oiseaux et les chauves-souris. Les plus petits ne sont pas plus gros que des moineaux et le plus grand a une envergure de près de 12 mètres, plus large qu'un avion de chasse.

- 210 millions d'années
Les premiers mammifères apparaissent. Ils se font d'abord tout petit à cause des dinosaures. Peu à peu, ils se divisent en deux groupes : les marsupiaux et les placentaires.

- 150 millions d'années
Voici le premier oiseau, l'Archéopteryx. Il n'est pas plus grand qu'une pie et possède encore les dents et la queue osseuse de ses ancêtres reptiliens.

- 135 millions d'années
Les oiseaux se diversifient : ils ressemblent aux espèces connues aujourd'hui à un détail près, ils ont des dents !

- 65 millions d'années
Après la chute d'une météorite, plus de la moitié des êtres vivants disparaissent, notamment les dinosaures. Seuls les petits reptiles subsistent. Le champ est libre pour les mammifères qui se diversifient. Les carnivores sont en pleine expansion.

- 50 millions d'années
Apparition des premiers mammifères marins, ancêtres des baleines.

A partir de - 30 millions d'années
On assiste à une explosion des espèces animales. Les primates apparaissent ; des animaux géants tels que Baluchitherium, ancêtre du thinocéros qui habite l'Asie, dépassent 8 mètres de long ! 10 millions d'années plus tard viendront le mastodonte, le tigre marsupial...

- 300 000 ans
Au quaternaire, quand l'homme apparaît, il côtoie le tigre à dents de sabre, la hyène et l'ours des cavernes, le rhinocéros laineux et le mammouth. A cette époque, le mammouth est le géant des animaux terrestres en Europe, en Asie et en Amérique du Nord : 2,50 à 3 mètres de haut, avec des défenses spiralées atteignant 5 mètres de long pour 140 kilos. 

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