L'ARCHÉOPTÉRYX

Archéoptéryx

C'est l'ancêtre supposé des oiseaux que nous connaissons. L'archéoptéryx était muni de plumes, de griffes, de dents et d'une queue majestueuse. Très célèbre, il est considéré comme l'un des chaînons manquants entre les dinosaures et les oiseaux.

Nom scientifique
Le nom Archæopteryx lithographica provient du grec arkhaios, "ancien" et ptêron, "aile".

Découvertes
Le premier fossile fut découvert en Allemagne en 1855 dans un calcaire lithographique, c'est-à-dire un calcaire pur, très fin et composé de microcristaux. Les plumes fossilisées découvertes par la suite proviennent toutes de Bavière, en Allemagne. Mais les fossiles d'oiseaux sont très rares en raison de leur mauvaise conservation, et seuls 8 spécimens ont été recensés entre 1861 et 1965. Les scientifiques restent partagés sur les liens entre l'archéoptéryx et les espèces animales d'aujourd'hui

Habitat
L'ensemble de l'Europe aurait été l'abri de cet animal étonnant. Un spécimen a été retrouvé près de Londres, attestant ainsi de la présence de l'archéoptéryx dans cette région. On suppose également qu'il vivait près des littoraux.

Age d'or
Apparu il y a 150 millions d'années, au Jurassique supérieur, l'archéoptéryx se développe surtout durant le Crétacé, lorsqu'apparaissent de nombreuses espèces différentes.

Volant
Considéré d'abord par les paléontologues comme un dinosaure, il est ensuite identifié comme un oiseau, en partie à cause de la taille de son cerveau et de son système sanguin. L'archéoptéryx est alors très étudié car il serait un animal de transition entre les reptiles et les oiseaux. C'est surtout le plus ancien oiseau connu. Cette paternité est plutôt étonnante pour un spécimen qui pesait à peine 300 grammes. Cependant, de plus en plus de scientifiques affirment que l'archéoptéryx ne serait que l'un des innombrables chaînons manquants, tel une étape dans l'histoire de l'évolution. La présence de plumes, de pattes, de dents, d'une queue munie de vertèbres et de griffes armées de doigts crochus l'ont transformé en oiseau hybride dans l'imaginaire des paléontologues.

Extinction
Il y a 125 millions d'années, il disparaît en laissant le mystère de l'évolution des espèces toujours en suspens. De nouvelles découvertes en 1996 indiqueraient que loin d'être cet animal de transition, l'archéoptéryx serait une espèce propre, qui mêle caractéristiques reptiliennes et traits aviaires, et donc qui se distingue des oiseaux actuels.

 ArchéoptéryxAutruche (Struthio)
ClasseOiseauxOiseaux
OrdreSaurischiensStruthioniformes
HabitatEuropeTous continents
Taille60 cm2,50 m
Poids325 g 250 kg
Dentsouinon
Alimentationinsectes, restes de poisson, versherbes
Capacités de volouinon


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