LE MAMMOUTH

Mammouth

Figure emblématique des animaux de la Préhistoire, le mammouth était muni de facultés d'adaptation extraordinaires. Une très bonne conservation des fossiles permet aujourd'hui de connaître son mode de vie, mais les raisons de sa disparition demeurent inconnues.

Nom scientifique
Mammuthus se déclinait en 8 espèces distinctes : Mammuthus subplanifransMammuthus africanusMammuthus meridionalisMammuthus trongontheriiMammuthus primigeniusMammuthus columbiMammuthus meridionalis etMammuthus exilis. Le mot "mammouth" proviendrait de l'estonien maa, qui signifie terre, et mut, qui signifie rat. On doit ce nom au scientifique hollandais Witzen.

Découvertes
Les premiers restes de mammouths conservés dans le sol furent retrouvés en 1613, en France. Ce sont sans doute, à ce jour, les animaux préhistoriques les mieux connus, en raison de la très bonne conservation des fossiles dans les sols gelés de Sibérie et d'Alaska. 

Habitat
Les mammouths vivaient dans les forêts d'Amérique du Nord et d'Europe et dans la toundra sibérienne.

Age d'or
Apparus il y a 7 millions d'années, ils se sont répandus en Eurasie il y a environ 2 millions d'années, puis en Amérique du Nord. Leur mode de vie était très similaire à celui des éléphants. Les troupeaux étaient guidés par une femelle matriarche et les rapports entre les mères et leurs petits semblaient très étroits.

Extinction
Les mammouths ont disparu il y a plus de 5 000 ans : entre le réchauffement des températures, la chasse acharnée de l'Homme, qui les recherchait pour leurs os (matériaux pour la construction de l'habitat) et pour l'ivoire (confection d'outils) ou une éventuelle épidémie, les avis sont partagés. Il est probable que ces trois facteurs ont compté dans cette disparition brutale. Dans tous les cas, la découverte en 1993 de restes fossilisés dans l'île de Wrangel, au Nord-Est de la Sibérie, a confirmé cette hypothèse. Les datations au carbone 14 d'ossements de mammouths ont également indiqué une extinction très rapide.

MammouthEléphant (Loxodonta)
FamilleProboscidiensProboscidiens
OrdreEléphantidésEléphantidés
HabitatEurasie, Grand Nord, AmériqueAfrique, Asie
Taille3 à 4 m au garrot3 à 4 m au garrot
Poids4 tonnes5 tonnes
Défensesjusqu'à 6 m1,5 m
Peaurecouverte de poils d'1 m maximumpeau rugueuse et crevacée
Alimentationherbes, fruits, cypéracéesherbes, fruits, bambous
Quantité180 kg/jourjusqu'à 225 kg/jour


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